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La cerveza como origen de la civilización

junio 26, 2010

Pero hasta el desarrollo del alcantarillado la humanidad tuvo otra manera de protegerse de las enfermedades que podía transmitir el consumo de agua. Consistió en echarse al coleto algo bastante mejor. Steven Johnson lo explica en “El mapa fantasma”:

“La búsqueda de agua potable se remonta a los orígenes de la civilización. Tan pronto como se formaron los primeros asentamientos humanos, enfermedades de transmisión hídrica como la disentería se convirtieron en un importante obstáculo para la población. Durante gran parte de la historia de la humanidad, la solución a este problema crónico de salud pública no consistió en potabilizar el agua. La solución fue beber alcohol.

En una comunidad que carecía de provisiones de agua pura, lo mas parecido a un fluido “puro” era el alcohol. Cualesquiera que fuera los riesgos que planteara para la salud la cerveza (y más tarde el vino) en los primeros días de asentamientos agrícolas, las propiedades antibacterianas del alcohol servían para contrarrestarlos.  Era mejor morir de cirrosis del hígado a los cuarenta años que de disentería a los veinte.

Diferentes botellines del líquido elemento

Muchos historiadores de inspiración genetista opinan que la confluencia de la vida urbana y del descubrimiento del alcohol genero una presión de selección masiva en los genes de todos los humanos que abandonaron el modelo de vida cazador-recolector. Al fin y al cabo, es bien sabido que el alcohol es un veneno mortal y adictivo. Para digerir grandes cantidades de esta sustancia, es necesario que el organismo sea capaz de incrementar la producción de unas enzimas llamadas alcohol dehidrogenasas, rasgo regulado por un conjunto de genes situados en el cromosoma cuatro del ADN humano.

Muchos de los primeros agricultores carecían de ese rasgo, por lo que eran genéticamente incapaces de “retener su alcohol”. En consecuencia, muchos morían a una edad temprana sin haber tenido hijos, ya fuera por el abuso del alcohol o por las enfermedades transmitidas a través del agua. A lo largo de varias generaciones, el banco genético de los primeros granjeros fue quedando bajo el dominio de los individuos capaces de beber cerveza con regularidad.

Si el vino es considerado por su color rojizo la sangre de Cristo, mejor no preguntar qué es la cerveza.

La mayoría de la población del mundo actual desciende de aquellos primeros bebedores de cerveza, y hemos heredado en gran medida su tolerancia genética al alcohol. (Lo mismo sucede con la tolerancia a la lactosa, que paso de ser un rasgo genético poco frecuente a introducirse, gracias a la domesticación del ganado, en la tendencia dominante entre los descendientes de los vaqueros). Los descendientes directos de los cazadores-recolectores, igual que muchos indios americanos y aborígenes australianos, nunca se vieron forzados a superar  ese obstáculo genético, razón por la cual hoy en día muestran desproporcionados índices de alcoholismo.”

Lo cual nos remite a aquella conocida anécdota de la filmación de La Reina de África en el Congo, en la que todo el equipo de rodaje cayó enfermo de disentería excepto John Huston y Humprey Bogart, quienes al parecer se hidrataron únicamente con el whisky traído de América.

 En conclusión, que sin la cerveza quién sabe si habrían sido posible el paso al sedentarismo, el desarrollo de la agricultura, la formación de grandes núcleos de población y en definitiva –y aquí pongamos los ojos en blanco y que empiece a sonar el “Así habló Zaratustra”- el inicio de la civilización misma.

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14 comentarios

  1. “La mayoría de la población del mundo actual desciende de aquellos primeros bebedores de cerveza, y hemos heredado en gran medida su tolerancia genética al alcohol. ”

    Menos la mayoria de los asiaticos, ¿no?


  2. No sé si serán mayoría o no, pero si recuerdo a ese ministro japonés que hace poco se presentó borracho a una rueda de prensa en Europa y tuvo que dimitir, pese a alegar que sólo había tomado un vaso de vino durante una reunión. Hale, eso por asiático.


  3. Creo que la sobrerreacción al alcohol se da en los aborigenes americanos, cuando los buhoneros yanquis además de venderles winchesters, les vendian agua de fuego los indios perdian los estribos, y algo parecido ocurre con la gente de origen incaico cuando “toman” demasiado, tienen mal beber.


  4. … y mucho peor conducir posterior.


  5. Javier, enhorabuena por tu estupendo blog. Por cierto, ¿has leído ésto?:
    http://www.ed-critica.es/libro/la-invencion-de-la-agricultura-978849892036

    Tan anodino título como espectacular contenido. Y la tesis es la misma que Johnson y tú afirmáis pero sólo se desvela en los capítulos finales. Aunque no es exactamente lo de hidratarse sino más bien nutrirse (la cerveza) y, sobre todo, lo más sorprendente: que el puro gozo y afán por la ebriedad fue lo que obligó a cultivar, instauró el sedentarismo y provocó la revulución neolítica!!


  6. Gracias Daniel. Tomo nota de la recomendación, me suena libro de haberlo ojeado alguna vez en la Fnac, así que ya lo compraré la próxima vez. Está claro que el mejor amigo del hombre no es el perro ni el cerdo sino los hongos esos de la fermentación.


  7. Yo estoy leyendo el “Armas, gérmenes y acero” de Jared Diamond y en la segunda parte del libro ( acabo de empezarlo) titulada “Nacimiento y difusión de la producción de alimentos” habla de temas similares. Buen libro.


  8. Por el alcohol!! Causa y a la vez solución de todos los problemas de la vida. Homer J Simpson


  9. Respecto al penultimo parrafo, solo recordar que esta cinetificamente demostrado que el alcohol deshidrata, lo que resta credibilidad al articulo.


    • Hola Paul, el penúltimo párrafo es una anécdota que se cuenta sobre ese rodaje, no sé hasta qué punto será cierta.


  10. Perdona mi desconfianza, pero hay varias afirmaciones que no me cuadran.
    ¿Podrías indicarme las fuentes del artículo?


    • Buenas Chikitulfo, la fuente es Steven Johnson en su libro “El mapa fantasma”, tal como digo en el primer párrafo.


  11. Que bueno que el alcohol, en este caso la cerveza, pueda ser factor para que los pueblos sean sedentarios ó se establezcan en lugares específicos,PERO hay vestigios que proponen un origen más antiguo que los vaqueros y los Australianos…, el Egipto de los Faraones, ó de donde creen que agarraban fuerzas para construir las pirámides?


  12. Pues qué quieres que te diga, según últimas investigaciones lo que ha ocurrido con la cerveza es que fue algo básico para la humanidad ya que era el único aporte de azúcares que disponía.
    Es más, en los inicios la cerveza era una sopa espesa.
    La imagen tanto por sabor como por textura que tenemos ahora fue fabricada relativamente pronto en comparación con el uso de la cerveza como esa especie de sopa.



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